El seguimiento por satélite resuelve los enigmas de la migración de las aves

El seguimiento por satélite resuelve los enigmas de la migración de las aves

Bryan Watts ha sido testigo de la muerte de otras aves, pero se sintió especialmente desanimado por un Zarapito Real que volaba hacia lo que supuso sería su muerte segura. Haciendo un seguimiento por satélite, Watts intentaba resolver un enigma sobre la migración de las aves cuando una feroz tormenta convirtió su experimento en una pesadilla.

El ornitólogo había capturado al Zarapito con su característico pico largo y curvado hacia abajo en el Ártico, en el extremo norte de los Territorios del Noroeste de Canadá. Watts colocó un diminuto dispositivo de seguimiento por satélite de 4.000 dólares para revelar cómo, cuándo y dónde migra el ave.

El Zarapito Real, un ave costera del tamaño de una paloma, es una de las 2.000 especies de aves que migran en todo el mundo. Foto: Aaron Maizlish)

Esta nueva generación de dispositivos de seguimiento por satélite, ligeros y alimentados por energía solar, está revolucionando la ornitología, proporcionando a científicos como Watts conocimientos sorprendentes sobre la migración del Zarapito Real, la Cigüeña Blanca, el Halcón de Eleonor, el Albatros Errante, el Ganso de las Nieves, el Águila Esteparia y muchas otras aves. Este otoño, mientras los observadores de aves ven volar a las bandadas hacia el sur, los datos de seguimiento fluyen hacia las bases de datos de todo el mundo.

El Zarapito Real, un ave costera del tamaño de una paloma con patas y pico más largos, es una de las 2.000 especies de aves que migran en todo el mundo. Los anillos metálicos colocados en los tobillos de millones de aves migratorias han sido el pilar de la ornitología durante más de un siglo, pero el anillamiento de aves no ha resuelto muchos enigmas de la migración de las aves.

Misterios sobre la migración de las aves

Los ornitólogos como Watts quieren conocer con precisión las horas de inicio, las rutas, las velocidades de vuelo, los lugares de parada, las circunstancias de mortalidad, los destinos de invernada y de cría, y muchos otros detalles sobre uno de los comportamientos más extremos del reino animal.

 Uno de los resultados más importantes que ofrece esta tecnología es lo que llamamos “conectividad” entre las zonas de cría e invernada de una especie”, explica Bryan Watts, profesor de biología del College of William and Mary de Williamsburg (Virginia) y director de su Centro de Biología de la Conservación. (Foto: College of William and Mary)

“Ahora es un juego completamente nuevo”, afirma Watts, profesor de biología del College of William and Mary de Williamsburg (Virginia) y director de su Centro de Biología de la Conservación. “Uno de los tipos de resultados más importantes que está proporcionando esta tecnología es lo que llamamos “conectividad” entre las zonas de reproducción e invernada de una especie.

Cómo mueren las aves

“Hay muchas preguntas que antes no podíamos responder, y la nueva información que proporcionan estas tecnologías no tiene precio”, dijo. “Podemos saber si mueren, dónde mueren y cuándo”.

En 2011, otros dos Zarapitos con rastreadores por satélite -Machi y Goshen- sortearon el huracán Irene en su migración otoñal, pero fueron abatidos por cazadores unos días después en la isla caribeña de Guadalupe. Una protesta internacional llevó a la adopción de una lista de especies no cazables y un límite de capturas de 20 aves por día para otras aves playeras que utilizan habitualmente los “pantanos de tiro” del Caribe.

La trayectoria migratoria más peligrosa de un Zarapito Real llamado “Hope” estaba en su mente en agosto de 2012, mientras asistía a una reunión anual del Grupo de Aves Playeras del Hemisferio Occidental en Vancouver, Columbia Británica. Muchos de los colegas de Watts en la reunión pronto se verían atrapados en el drama de vida o muerte de Hope.

Rumbo de colisión de los meros

Los puntos de datos de Hope se movieron a 55 millas por hora desde el río Mackenzie, en la costa norte de Canadá, en el mar de Beaufort, hacia el sureste de Canadá directamente hacia la tormenta tropical Gert que agita el océano Atlántico Norte.

En este caso, los puntos de datos fueron generados por un dispositivo de seguimiento por satélite fabricado por Microwave Telemetry, Inc. con sede en Columbia (Maryland). A partir de 2006, empresas como Microwave Telemetry empezaron a fabricar dispositivos de seguimiento para la investigación de la fauna. El Sistema de Posicionamiento Global (GPS) de los satélites en órbita terrestre es un componente integral del seguimiento de aves del siglo XXI.

La primera generación de rastreadores era grande y voluminosa, pero funcionaba bien para los tejones, los borregos cimarrones y los osos pardos, pero era demasiado pesada para las aves. Sin embargo, en los años siguientes, varias empresas miniaturizaron la tecnología. Algunas pesan apenas 4 gramos e incluyen diminutos paneles solares que cargan una batería ligera.

Seguimiento de aves por satélite

Los ornitólogos que han utilizado el seguimiento por satélite utilizan palabras como “notable” y “sorprendente” en su prosa, por lo demás árida, en los artículos científicos. Algunos utilizan geolocalizadores menos costosos y menos sofisticados. Pesan menos de 1,5 g y sólo cuestan unos 100 dólares.

Estos sensores tienen un reloj interno y un sensor de luz. Las mediciones de los amaneceres y los atardeceres permiten conocer la hora y la ubicación del ave marcada con una precisión de unos 50 kilómetros.

Sin embargo, hay que recuperar los registradores para descargar los datos. Funcionan bien para las aves que vuelven a la misma madriguera o parcela de bosque para reproducirse cada año.

Cuando se utilizaron tanto geolocalizadores como rastreadores por satélite en la misma especie, el cernícalo primilla, el veredicto de los ornitólogos fue inequívoco: [wlm_private_Subscriber annual]”Los geolocalizadores no proporcionan datos adecuados para estimar con detalle los parámetros de la migración, por ejemplo, la velocidad de vuelo, el presupuesto de tiempo o la variación individual de las rutas”, dijo Rubén Limiñana, ornitólogo de la Universidad de Alicante en España.

Limiñana y sus colegas utilizaron dispositivos de seguimiento de satélites de 5 gramos alimentados por energía solar y fabricados por Microwave Technologies.

Se enteraron de que los cernícalos primilla que migraban en otoño desde España cruzaban el mar Mediterráneo en un amplio frente hasta “un pequeño cinturón de latitud” que pasa por Senegal, a lo largo del cual abundan las langostas y los saltamontes, su presa favorita. En primavera, los cernícalos regresan a sus zonas de cría en España a través del Estrecho de Gibraltar, utilizando un bucle en el sentido de las agujas del reloj que bordea zonas con frecuentes tormentas de arena.

Sorpresas del Águila Esteparia

Las águilas esteparias han disminuido y nadie sabe por qué. Se reproducen en las vastas estepas, a veces sin árboles, desde el sureste de Rusia hasta el este de China, y pasan el invierno en África hasta Sudáfrica. Pueden pasar tres meses al año migrando.

El seguimiento por satélite reveló que las águilas esteparias utilizan un bucle migratorio en el sentido de las agujas del reloj alrededor del Mar Rojo para ir y venir de África. Un grupo dirigido por Bernd-Ulrich Meyburg, distinguido experto en rapaces y presidente del Grupo de Trabajo Mundial sobre Aves de Presa, colocó dispositivos de seguimiento por satélite a 16 águilas en un estudio de rastreo para descubrir que la mayoría inverna en Tanzania.

Sin embargo, el grupo de Meyburg se sorprendió al descubrir que muchas águilas pasan el invierno en la Península Arábiga, donde los rebaños de cabras, ovejas, vacas y camellos domésticos han aumentado drásticamente.

Las águilas esteparias buscan sistemáticamente los cadáveres de animales que han quedado tirados. “Ahora no es raro ver entre 50 y 100 aves juntas”, escribió el grupo de Meyburg en un informe de 2012 en British Birds. Especula que el nuevo suministro de alimentos puede estar alterando fundamentalmente la migración de la especie.

Halcón cazador de insectos

Los halcones de Eleonora se reproducen en islas del Mediterráneo e invernan en Madagascar, y los estudios de telemetría han demostrado que estos migradores de larga distancia utilizan el interior de África en lugar de la costa. Incluso durante la fase previa a la cría, los tres halcones con dispositivos de seguimiento se desplazan hacia el interior 400 km desde las colonias de cría en las islas hasta las “zonas de descanso”, desde los bosques hasta las granjas, para cazar insectos. Las aves repitieron el patrón anualmente en un estudio de cuatro años.

“Sugerimos que las medidas de conservación aplicadas en las zonas de cría e invernada pueden no ser suficientes, y que las áreas de descanso temporal deben ser identificadas a gran escala y merecen ser protegidas también”, escribió Ugo Mellone en un artículo de 2012 en Bird Conservation International.

Cóndor de California vagando

La especie de ave más rastreada del mundo es el cóndor de California, pero no migra. Incluso antes de que su número en la naturaleza cayera en picado, los biólogos de campo a menudo no veían ningún cóndor durante semanas. Su número ha aumentado gracias a un programa de cría en cautividad.

Con 237 cóndores viviendo en libertad (198 están en cautividad), a 31 de mayo de 2013, los biólogos de la fauna salvaje quieren saber dónde anidan, cazan, se posan y se posan las aves. “Antiguamente todo era visual”, afirma Christopher Cogan, profesor de Ciencias Ambientales de la Universidad Estatal de California, Channel Islands, y coautor de un análisis de los datos de seguimiento por satélite de los cóndores. “Enviar equipos de campo suponía un gasto enorme y, incluso entonces, no los veíamos durante días o semanas. El seguimiento por satélite es un cambio de juego”.

Utilizando tecnologías de seguimiento electrónico a lo largo de siete años, se registraron 340.694 posiciones de un total de 51 cóndores por tiempo y lugar. De repente, empezó a surgir una imagen detallada de los cóndores a partir de todos los datos. Se marcaron las parejas reproductoras de cóndores, pero Cogan y sus colegas del Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE.UU. perdían las señales de cada ave cada vez que una volaba a los lugares de anidación en cuevas para empollar huevos o atender a los polluelos.

El cóndor de California nº 98 es uno de las docenas de cóndores del sur de California equipados con dispositivos de seguimiento por satélite alimentados por energía solar. (Foto: Angela Woodside, Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE.UU.)

“Utilizamos la pérdida de la señal para decir que el pájaro está en el nido, y pudimos ver los intercambios entre macho y hembra”, dijo Cogan en una entrevista telefónica. “Si ambos pájaros abandonaban el lugar del nido y era demasiado pronto para volar, podíamos decir que ese nido había fracasado”.

En algunos casos, Cogan dijo que los cóndores de California que nacieron y se criaron en lugares como el San Diego Zoo Safari Park y fueron liberados en el sur de California terminaron en los mismos cañones donde los ornitólogos habían retirado los huevos de cóndor de los nidos en la década de 1940. “Hay algunas similitudes sorprendentes que descubrimos al comparar los registros históricos con los datos de telemetría por satélite”, dijo Cogan.

El río lo atraviesa

Un estudio de telementría por satélite publicado en 2012 demostró que las águilas perdiceras de España tienen territorios de cría que no se solapan. Demostró que dos parejas de águilas compartían un límite fluvial para sus respectivas áreas de distribución, cada una de ellas de unos 200 km cuadrados. Sin embargo, ocasionalmente un águila perdicera se desplaza largas distancias fuera de su área de distribución, posiblemente en busca de un mejor territorio con más presas, o incluso para evaluar las opciones reproductivas. Las hembras se aventuran más de tres veces más lejos que sus compañeros masculinos.

La esperanza de las luchas de los pájaros

Los pardillos aumentan un 50% su peso corporal antes de migrar y vuelan habitualmente 4.400 millas sin parar durante seis días. Cuando bajan, no buscan mucho, sino que se dirigen a una costa concreta cargada de cangrejos violinistas. A veces se atiborran de arándanos en las fincas comerciales de Maine o Nueva Escocia.

“Van a lugares con superabundancia de alimento, a menudo al mismo arroyo cada primavera”, dijo Watts. Las rutas migratorias de los Zarapitos, al igual que las de muchos otros migrantes de larga distancia, se han ido reconstruyendo a lo largo de las observaciones binoculares y los estudios de anillamiento.

El primer Whimbrel equipado por Watts con un rastreador por satélite voló en 2008 5.057 km desde Virginia hasta el delta del río MacKenzie sin repostar en seis días. Voló sin parar a 35 km por hora, dijo Watts.

En 2012, Hope volaba más rápido, aprovechando los vientos dominantes con otros Zarapitos, probablemente en formación de V. Se dirigieron hacia el este a través de Canadá y luego hacia el sur sobre el Atlántico hacia Santa Cruz, una de las Islas Vírgenes de Estados Unidos. Pero Hope se encontró con la tormenta tropical Gert. Cuando la velocidad del Hope descendió a un solo dígito durante horas, Watts asumió que no podría sobrevivir.

Pero el rastreador satelital del ave siguió informando, mientras Hope luchaba contra el viento de Gert. “Estuvo en la tormenta durante 27 horas”, dijo Watts. Entonces Hope emergió.

Conocimiento de la situación migratoria

El pájaro dio un giro inesperado a la derecha, aprovechando el cambio repentino de los vientos, y pronto aterrizó en Cape Cod.

“Es una de las muchas cosas de estas aves que me sorprendieron”, dijo Watts. “Tienen una increíble conciencia de la situación”. Hope y sus compañeras Whimbrels permanecieron en Cape Cod durante unos días, recuperándose, y luego dieron un salto de 1.000 km hasta Virginia en busca de cangrejos violinistas. Tras repostar, los pájaros continuaron hacia el sur hasta Santa Cruz.

Watts afirma que los Zarapitos que migran hacia el sur parecen evitar el Atlántico occidental, cerca de la costa este de Estados Unidos, porque las posibilidades de chocar con una tormenta allí son mayores que sobre las aguas más frías del Atlántico medio. Siguió a Hope durante cuatro años, mientras volaba un total de 100.000 km (60.000 millas).

La antena final de Hope se rompió, por lo que Watts no pudo rastrearla en su migración de 2013, pero su banda de plástico de colores en las patas permaneció. “Nunca entendimos cómo los Zarapitos de la Mancha negocian el Callejón del Huracán”, dijo Watts. “Era una pregunta que no podíamos responder hasta ahora”.

Migración de un millón de millas

La historia de Hope continuó en 2013, incluso sin su dispositivo de seguimiento. “Una señora de Santa Cruz informó de que la había visto este otoño, en el Great Pond de Santa Cruz, un manglar”, dijo Watts.

El charrán ártico está considerado el campeón de la migración aviar de larga distancia, ya que migra del Ártico al Antártico y viceversa una vez al año. La distancia de ida y vuelta puede ser de más de 70.000 km (43.500 millas) cada año. Viven 30 años o más.

Los charranes vuelan fácilmente un millón de kilómetros y descansan cuando están cansados, flotando en el agua como un pato. Pueden repostar en mar abierto. Los charranes y otras aves costeras, como los picogordos y las agujas de Hudson, suman un 50 por ciento de peso corporal y vuelan miles de kilómetros sin parar.

Jose Delgado

Biólogo de Profesión, tengo muchos años estudiando las aves y sus ecosistemas. En la actualidad estamos viviendo momentos muy difíciles y las poblaciones de aves en todo el mundo están disminuyendo aceleradamente, no podemos observar todo esto sin hacer nada.

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